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Historique

Dans le contexte du début de l'industrialisation et de la progression de l'urbanisation, c'est à l'instigation des communautés religieuses que se multiplièrent les écoles d'agriculture pour les garçons et les instituts d'enseignement ménager pour les filles. C'est dans l'esprit de cette époque que fut créée, en 1859, la première école permanente d'agriculture de langue française en Amérique à Sainte-Anne-de-la-Pocatière et en 1892, l'école de laiterie de Saint-Hyacinthe.

Plus tard, au début du XXe siècle, c'est l'État qui prit en charge l'enseignement spécialisé susceptible de soutenir le développement de la vocation agricole du Québec. Un réseau d'une vingtaine d'écoles moyennes d'agriculture fut ainsi mis en place, sous la responsabilité du ministère de l'Agriculture et de la Colonisation.

Le même ministère présida, en 1962, à la naissance des Instituts de technologie agroalimentaire : l'un à La Pocatière, dans le prolongement de la Faculté d'agronomie de l'Université Laval, l'autre à Saint-Hyacinthe, dans le prolongement de l'école de laiterie. Ce nouvel ordre d'enseignement, entre la formation agronomique universitaire et la formation professionnelle des écoles moyennes d'agriculture, allait permettre l'émergence d'une profession intermédiaire entre l'agronome et l'agriculteur dont  le rôle allait faciliter l'intégration en agriculture des développements techniques en vue d'améliorer la productivité et la rentabilité des entreprises.

Dans ce contexte, les ITA sont devenus ce qu'elles sont encore aujourd'hui : des écoles d'ordre technique spécialisées en agriculture et en agroalimentaire. C'est à partir de 1976 que ces établissements ont sanctionné la réussite de leurs étudiantes et de leurs étudiants par le diplôme d'études collégiales délivré par le ministre de l'Éducation, en plus du diplôme de l'Institut délivré par le ministre de l'Agriculture.

Depuis plus de 50 ans, les établissements de formation du MAPAQ sont toujours demeurés des écoles spécialisées et constituent, au Québec, le plus important réseau d'enseignement technique en agroalimentaire; c'est là leur particularité.

Au printemps 2003, le MAPAQ regroupait les établissements de La Pocatière et de Saint-Hyacinthe pour créer l'Institut de technologie agroalimentaire et s'associait avec le Collège Macdonald de l'Université McGill.